Leon groeide van gamer naar racer

HOOGEZAND Leon Ackermann is onlangs Nederlands kampioen digitaal autoracen geworden. Ik dacht een interview af te nemen met een gamer, maar niets bleek minder waar.

Leon begon op zijn zevende voor de lol met autoracen op de Playstation. Dit deed hij samen met zijn vader, beide met een controller. Hij kocht op zijn 13de zijn eerste stuur. „Dat leek me wel een leuke toevoeging om het realistischer te maken”, legt Ackermann uit. Na flink sparen volgde ook een professionele playseat en werd hij gaandeweg steeds beter in het racen waardoor hij in het spel Gran Turismo groeide van gamer naar racer. De absolute top kan zich uiteindelijk kwalificeren voor de Le Mans 24 Digital. „Dat is echt professioneel. Als je dat wint ben je eigenlijk gewoon coureur.”

De nu 21-jarige inwoner van Hoogezand ontdekte dat er ook competities werden gehouden en besloot zich aan te melden. Puur voor de fun. Toen hij eenmaal was opgeklommen tot de top 14 van Nederland werd het echt menens. Tijdens een vakantie kreeg Leon te horen dat hij naar een internationale competitie mocht. „Ik ging toen naar het circuit in Barcelona. Alles werd geregeld, tickets, vervoer, hotel noem maar op.” Hij ontmoette allerlei mede-racers uit heel Europa. Jongens tegen wie hij vanuit huis al wel racete. Hij kwalificeerde zich als eerste en eindigde uiteindelijk in het evenement als zesde van Europa. „Het was echt heel bijzonder. Alles werd vergoed en zittend in de simulator zag je buiten de echte race-auto’s voorbij schieten. Heel onwerkelijk.”

Op sommige dagen traint Ackermann wel vijf uur. En niet voor niets. Zo kwalificeerde hij zich ook al eens voor een event van FIA Motorsport Games in Italië. Hij vertegenwoordigde Nederland hier met Tom Coronel als zijn begeleider. Hij eindigde als negende van de wereld.

Begin van dit jaar kon hij meedoen aan de KNAF Digital Races, Grand Tourismo Sport Winter Cup 2021. In 8 weken verscheen hij wekelijks aan de start. Gewoon vanuit huis, achter zijn eigen stuur. In de spannende en beslissende slotrace moest hij 1ste of 2de worden om de titel naar zich toe te trekken. Dit lukte. Hij won hiermee een geldbedrag. „Verder heb ik geen idee wat hier achterweg komt. Misschien mag ik wel weer naar de FIA Motorsports Games, dit jaar in Frankrijk. Afwachten nog.”

Leon zit overigens al enige tijd in een professioneel Spaans E-Sports team. Ze assisteren hem met de racestrategieën en de afstelling van de auto.

Als klein kind wilde hij graag karten maar dit was financieel niet haalbaar. „Het digitaal racen is eigenlijk voor de mensen die karten niet kunnen betalen.Zo heeft ieder Formule 1 team een simulator racer, die racet niet echt in een auto maar het heeft wel invloed op de echte races. Wel kun je wanneer je heel goed bent, in een echte raceauto belanden. Ik ben er wel van overtuigd dat ik dat zou kunnen. Het enige wat mist in het digitaal racen zijn de G-krachten. Voor de rest is alles heel realistisch. Hobbeltjes, rempunten, alles is hetzelfde. Dat is wel echt mijn droom natuurlijk. De KNAF (Nationale Autosport Federatie) is wel de organisatie die dat mogelijk zou kunnen maken. Je weet niet wat er allemaal achter die competities zou kunnen zitten.”

Zijn grote voorbeeld is Max Verstappen. „Zijn nuchterheid vind ik geweldig. Naast zijn Formule 1 carrière is hij ook sim-racer net als ik.” Voorlopig moet Leon de kost nog verdienen met zijn baan als logistiek medewerker maar dat er nog mooie dingen voor hem in het verschiet liggen, lijkt zeker niet onmogelijk.

Jessica Bosma